Giovanni Aldini: el espectáculo del galvanismo

(1762 – 1834)

Giovanni_AldiniGiovanni Aldini fue un físico italiano sobrino de Luigi Galvani (Médico, fisiólogo y físico italiano, sus estudios le permitieron descifrar la naturaleza eléctrica del impulso nervioso; fue famoso su experimento sobre el efecto de la electricidad en el sistema nervioso de las ranas.) Aldini se convirtió en profesor de física en Bolonia en 1798, sucediendo a su maestro Sebastiano Canterzani (1734-1819). Sus trabajos científicos se centraron principalmente en el galvanismo y sus aplicaciones médicas, en la construcción e iluminación de faros y en experimentos para preservar la vida humana y objetos materiales destruídos por el fuego. Giovanni Aldini fue un gran  partidario de Galvani. Ayudó a organizar una sociedad para fomentar las prácticas de galvanismo en Bolonia en oposición a otra sociedad  que los partidarios de Volta crearon en la Universidad de Pavia.

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El Espectáculo

Aldini viajó por toda Europa dando a conocer sus experimentos de electricidad con humanos y cadáveres de animales. Sus actuaciones se convirtieron en extraordinarios espectáculos teatrales. En 1802, Giovanni Aldini llegó a Londres con una espectacular demostración. Era un espectáculo que se realizaba con seres humanos (y cabezas de bueyes) y producía repetidos movimientos espasmódicos de los músculos faciales, brazos, y piernas. Mediante una corriente eléctrica estimulaba las cabezas y troncos de vacas, caballos, ovejas y perros. Un testigo del de la demostración nos lo cuenta: “Aldini, después de haber cortado la cabeza de un perro, hace que la corriente de una batería pase por ella a través de una varilla. El mero contacto provoca convulsiones terribles. Las fauces del perro abiertas, el castañetear de los dientes, los ojos en blanco en sus cuencas… Si no fuese porque la razón impidió que la imaginación se debordara, casi se podría creer que el animal estaba sufriendo y había vuelto a la vida “.

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Aunque en muchos aspectos era un showman, Aldini fue uno de los primeros en tratar a pacientes con enfermedades mentales mediante electroshock. Es decir, fue pionero en el uso de las terapias eléctricas para determinadas enfermedades mentales. Estos experimentos se describen con detalle en el libro de Aldini, publicado en Londres en 1803 “An account of the late improvements in galvanism, with a series of curious and interesting experiments performed before the commissioners of the French National Institute, and repeated lately in the anatomical theaters of London, by John Aldini “. Este libro tuvo mucha influencia en el  galvanismo, pues presentó por primera vez una serie de experimentos en los que los principios de la Volta y Galvani se utilizaban juntos. Una serie de láminas ilustraban los experimentos realizados en cuerpos y cabezas de animales y seres humanos. También es la primera vez que aparece una descripción de la magnetización de agujas de acero a través de la conexión a un circuito voltaico.

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El show del ahorcado: George Forster

Sin embargo, el experimento más famoso de Aldini tuvo lugar en la Real Escuela de Cirujanos de Londres en 1803. El sujeto de dicho experimento fue el cuerpo de un ahorcado en el patíbulo de la prisión de Newgate  llamado George Forster. La disección anatómica formaba parte de la condena a muerte de Forster, pero nadie podía imaginar lo que Aldini le iba a infligir. Ante una gran audiencia formad por doctores y curiosos, cogió un par de varillas conductoras conectadas a una enorme batería de zinc, y tocó con las varillas en determinadas partes del cuerpo. Los resultados fueron espectaculares. Cuando las varillas se aplicaron a la boca y el oído de Forster, “la mandíbula comenzó a temblar, los músculos se contrajeron de una manera horrorosa y el ojo izquierdo se abrió”. El clímax de la actuación llegó cuando Aldini probó las varillas en el recto del muerto, originando que su puño crispado golpeara el aire como furioso, sus piernas comenzaran a dar patadas y su espalda se arqueara violentamente, pareciendo que el muerto se reanimaba.

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Según los periódicos de la época, algunos de los espectadores creyeron realmente que el cuerpo estaba a punto de volver a la vida. Sin embargo Aldini nunca admitió que podía resucitar a un muerto”. En la práctica, se limitó a explicar que el galvanismo “ejerce un poder considerable sobre el sistemas nervioso y los sistemas musculares.” Aldini fue un gran defensor de la energía eléctrica como método médico – fue usada para tratar la parálisis, el reumatismo, como purgante y para revivir a ahogados.

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En reconocimiento a sus méritos, el emperador de Austria le hizo caballero de la Corona de Hierro y consejero de Estado en Milán, donde murió el 17 de enero de 1834.

Las demostraciones de Galvani, Aldini, Andrew Ure y Konrad Dippel contribuyeron a la comprensión de la fisiología y la electricidad, aunque quizás su popularidad se debe a que estos experimentos fueron los que que inspiraron a Mary Shelley a la hora de crear su Frankestein. Para el que esté interesado en este tema,  Discovery Chanel produjo un documental titulado Descifrando el pasado – En busca del verdadero Frankenstein. Lo podéis ver aquí (En inglés y Subtítulos en español)

 Fuentes: 1,2, Ilustraciones: 3

 

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