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Foto-ilustración: Jeff Lysgaard

En Internet, nadie puede escapar a los ojos de Google. Sin embargo, “ahora con la adquisición, por 500 millones de dólares, de Skybox, una start-up que toma fotografías y videos de alta resolución mediante satélites de bajo coste, Google puede ampliar su campo de acción mucho más allá de la Red”, explica la revista Wired en un artículo aparecido el 10 de junio dedicado al anuncio de la última adquisición de esta empresa americana.

Skybox es una empresa capaz de proveer imágenes de alta resolución de cualquier punto del globo terráqueo varias veces al día. Su potencial, van mucho más allá. Sus satélites capturarán hasta minuto y medio de vídeo con calidad de 30 imágenes por segundo y las envían directamente a sus clientes. Lo más parecido a un circuito cerrado de televisión, pero con el planeta tierra en lugar de una casa. Su capacidad era bien conocida y había despertado  el interés de empresas de seguridad privada y del ámbito militar. La realidad es que solo tienen uno en órbita, el SkySat-1, enviado al espacio usando un cohete de facturación rusa, en noviembre de 2013.

A partir de 2016, aproximadamente, Skybox será capaz de tomar imágenes completas de la Tierra dos veces al día, con una resolución que hasta la semana pasada era ilegal vender comercialmente, a través de una docena de satélites. Cifra que se doblaría para el 2018 y que permitiría capturar un vídeo en tiempo real de los coches de cualquier carretera del mundo. Evidentemente, el grado de progreso tecnológico es evidente, pero, por otra parte nos muestra el grado de vigilancia al cual estaríamos sometidos en el futuro.

El potencial de las imágenes de de Skybox no está solo en la consecución de los datos, sino, sobre todo, en el proceso y análisis de los mismos. Con su experiencia para procesar y transformar grandes cantidades de datos en conocimiento para generar negocios, Google tendrá en sus manos un flujo de imágenes aéreas sin precedentes, y permitirá a aquellas empresas que accedan a estos datos cambiar el modo en que se percibe el funcionamiento de las economías, naciones y la naturaleza misma, indica Wired. Esta adquisición también exigirá garantías por parte de Google de que incorpore garantías de privacidad en su nueva y vasta visión del mundo. Google ya es criticado por los usurios respecto al comportamiento del seguimiento online. Con los satélites de Skybox, Google puede obtener una ventana abierta a la vida cotidiana de cualquier persona. Lo cierto es que esta tecnología podría representar un nuevo nivel de invasión a la privacidad de las personas físicas y jurídicas.

La clave de la estrategia de Skybox ha sido plantear un enfoque diferente para la construcción de satélites. Los satélites  convencionales de imágenes están diseñados para labores gubernamentales. Según David Sammuels en un artículo muy completo sobre Skybox “de los 1.000 o más satélites que orbitan el planeta en un momento dado, tan sólo unos  100 pueden enviar datos visuales. Sólo 12 de estos pueden enviar imágenes de alta resolución (que se define como una imagen en la que cada píxel representa un metro cuadrado del suelo), y sólo nueve de los 12 venden en el mercado de imágenes espaciales, estimado  actualmente en torno a los  2,3 mil millones $ al año. Peor aún, un 80 por ciento de ese mercado está controlado por el gobierno de EE.UU., que tiene prioridad sobre todos los demás compradores: Las agencias del gobierno pueden exigir o demandar el tiempo de uso de los satélites. A principios de 2013, después de que el gobierno estadounidense redujera  su presupuesto de imágenes de satélites, dos grandes empresas del mercado, DigitalGlobe y GeoEye, -que entre las dos poseen cinco de los nueve satélites comerciales de imágenes-se vieron obligadas a fusionarse. Debido a la escasez de satélites y la demanda del gobierno para sus operaciones, pedir una imagen de un lugar específico en la Tierra puede llevar días, semanas, incluso meses.”

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Construyendo el SkySat-1 en un sala aséptica de Skybox en Mountain View, California,2013. Foto: Spencer Lowell

Los satélites de imágenes convencionales cuestan unos 800 millones de dólares cada uno. Ocupan el volumen de un SUV y pesan dos toneladas, se tarda cinco años en construirlos y permanecen en órbita durante una década. Skybox cree que esto es demasiado para su utilización en aplicaciones comerciales. Inspirándose en la tecnología Cubesat y utilizando componentes prefabricados y software de código abierto han construido naves del tamaño de un mini-nevera con un peso de 100 kg, por lo que se abarata su diseño y puede actualizarse cada pocos años.

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Aplicaciones  Big Data

Big Data (del inglés: grandes datos) es en el sector de tecnologías de la información y la comunicación una referencia a los sistemas que manipulan grandes conjuntos de datos (o data sets).

Según fuentes de Skybox consultadas por David Sammuels la comercialización de las imágenes de Skybox puede ofrecer suculentos negocios a las empresas que utilicen sus servicios. Estos son unos ejemplos de utilización de dicha información:

  • El número de autómóviles aparcados en los aparcamientos de Walmart en toda América permitirían conocer previsiones de ventas en tiempo real.
  • El número de camiones cisterna que circulan por las carreteras de las tres zonas de mayor crecimiento económico de China permitiría estimarlos indicadores económicos del país.
  • El tamaño de las escombreras y fosas de las minas de oro más grandes del sur de Africa revelan su productividad.
  • Imágenes de desastres naturales permitirían valorar los daños con mayor precisión a las compañías de seguros.
  • En meteorología: 60 gigabytes de datos de satélites meteorológicos pueden llegar a tener casi 6 terabytes de información climática: previsiones, cobertura de nubes, concentraciones de hielo del mar, temperaturas de la superficie…

[youtube]http://youtu.be/fCrB1t8MncY[/youtube]

Sin embargo, el gran potencial de estas imágenes de satélite es el de su utilización para evaluar los principales indicadores económicos de cualquier país. Podemos tomar el siguiente ejemplo que aparece en el blog de Skybox: un estudio sobre la monitorización de las reservas de petróleo de Arabia Saudita desde el espacio.

Estos bits de información son casi triviales. Son polvo de oro digital que contiene pistas sobre la salud económica de países, industrias y empresas individuales. (Ya se han propuesto ideas prácticas para estimar los principales indicadores económicos de cualquier país, basados enteramente en datos provenientes de satélites.) El mismo proceso dará una visión aún más directa de los ingresos de una cadena de tiendas o de una empresa minera o una empresa de electrónica, una vez que se determine qué camiones que salen de sus fábricas son envíos de productos o componentes básicos

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Complejo de Ras Tanura Najmah, Arabia Saudita

La capacidad de monitorizar la actividad de determinados entes o sujetos puede ser tremendamente útil para muchas compañías. Si consideremos ahora las ideas que pudieran derivarse de la unión de los datos visuales con los conocimientos de los usuarios de Google, aprovechando todo el poder algorítmico de la compañía, Google tendría un poder inmenso.

El gran hermano se militariza

En abril, Google compró Titan Aeroespacial, un fabricante de aviones no tripulados, (drones) capaces de volar a gran altura e impulsados por energía solar a los que denominan “satélites atmosféricos”.  Google lleva tiempo trabajando en Project Loon, un proyecto con el que quiere universalizar el acceso a internet (en zonas donde resulta difícil que llegue la conexión o bien por la orografía del terreno o porque se ha producido algún tipo de desastre) gracias a globos aerostáticos. Además, parece muy probable que esta tecnología drone se utilice para recopilar datos de mapas detallados e imágenes de Google Maps. La Justificación pública de Google ante todos estos esfuerzos recientes ha sido el altruismo. Proveer acceso a Internet a las dos terceras partes del mundo que no está conectado. Acerca de Skybox, Google ha dicho que “los satélites de Skybox ayudarán a mantener actualizadas las imágenes Google Maps.”

Parece que no importa que Google haya facilitado a la NSA el acceso a sus servidores mediante el programa Prisma y que hayan tenido acceso a cientos de millones de mensajes de cuentas de Gmail sin el conocimiento de sus propietarios.

Tampoco importa que Google también haya intervenido las señales WiFi personales de decenas de millones de hogares en 33 países en tres años.

¿Ahora Google  quiere hacernos creer que Google no va a haber ninguna vigilancia secreta, espionaje o recolección de datos ilegales cuando se construye un nuevo mundo de gran capacidad, con una red de satélites de doble uso; de seguimiento y vigilancia y capacidades de vídeo de alta resolución?.

¿Cómo podemos entender las declaraciones de Google de que cualquier acceso de banda ancha con menos de 1 Gigabit de velocidad es muy baja, y ahora asegura que quiere ofrecer conexión a Internet vía satélite a todo el mundo a baja velocidad?

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Es importante destacar que SkyBox produce tecnología de doble uso, que puede ser utilizada tanto para fines militares como civiles. Más importante aún, la tecnología SkyBox ofrece una capacidad de nivel militar. Nadie, aparte de los militares ha sido capaz de acceder a este tipos de datos: “Teóricamente, se podría seguir a cualquier individuo desde el espacio”, según Michel Kelley.

El satélite SkySat-1 de última generación, tiene el tamaño de una guía telefónica y utiliza la energía equivalente de una  bombilla de 100 vatios. Curiosamente, The Cconomist informa que los precios de los chipsets para nanosatélites como el SkySat de SkyBox están en torno a los 25 dólares la unidad.

En la era post-Snowden, el resto del mundo debería a empezar a preocuparse  sobre la creciente militarización de Google como contratista del Departamento de Defensa, especialmente en los apartados de análisis cartográfico, robótica, inteligencia artificial y ahora en la producción y aplicaciónes de satélites.

¿Ambicionará el gran hermano Google convertirse en un “superestado digital” en el que colonizará digitalmente los datos del mundo y la información privada / secreta?

Como casi siempre, Google va muy por delante de todos. A largo plazo Google ve el potencial de Google Earth y Google Maps, que combinados con la capacidad de sus satélites para filmar en tiempo real cualquier tema de interés en el mundo y colocarlo en YouTube, ya sea un desastre natural, un ataque terrorista, un accidente de avión, de tren, de coche, el hundimiento de un barco, cualquier manifestación política, batalla ó guerra en curso, un crimen en directo, disparos, toma de rehenes, persecución de coches, conciertos, eventos deportivos, bodas de celebridades, etc …

En este contexto un ejecutivo de Google, Ray Kurzweil, comentó a The Guardian en febrero que había pensado durante mucho tiempo el tema de la “singularidad” – el momento en que la inteligencia artificial  de los ordenadores superará al pensamiento humano – será en 2029, y que “en el año 2045 los ordenadores serán mil millones de veces más poderosos que todos los cerebros humanos en la Tierra “.

Los aficionados a la ciencia ficción, y las películas como Terminator, en particular, seguramente verán similitudes escalofriantes entre los esfuerzos realizados por Google durante los últimos meses y la distópica futurista película “Terminator”, donde la activación de la inteligencia artificial llamada “Skynet “toma consciencia de su poder” “, es decir, se considera más inteligente que los humanos, y posteriormente procede a ver a los humanos como una amenaza, e intenta acabar con la raza humana.

Estamos avisados

Skybox Imaging es una empresa que se dedica a servicios de teledetección espacial. En la actualidad ha puesto en marcha un sistema revolucionario de información que permite visualizar la actividad diaria de nuestro planeta. Fundada en 2009 – sus cuatro fundadores, Dan Berkenstock, Julian Mann, John Fenwick y Ching-Yu Hu, eran estudiantes de la Universidad de Stanford- y con el respaldo de las principales empresas de capital riesgo compartido, la compañía se ha dedicado al diseño y fabricación de la primera constelación coordinada a nivel mundial de microsatélites de alta resolución. Con su red de satélites, Skybox entregará oportunamente, imágenes globales y de vídeo, así como una plataforma de análisis capaz de crear nuevas fuentes de valor de estos datos. Skybox tiene su sede en Mountain View, California

Imágenes: Gráfico satélites: Wired, Fotografías y vídeo: Skybox Imaging

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